Prochaine étape pour les robots: une «peau» flexible pour donner une sensation tactile

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Note TN: La quête pour rendre les robots plus «humains» est en plein essor. Les technocrates disent que la peau sensible donne à un robot des qualités humaines et crée une représentation visuelle plus facilement acceptée par les humains. Les transhumains apprécient la technologie cyborg parce qu'un tel appareil humanoïde pourrait un jour accueillir leurs représentations numériques. 

Il n'est pas nécessaire que les robots soient en métal - du moins pas à l'extérieur. Un groupe de chercheurs de l'Université Cornell et de l'Institut italien de technologie créée un robot sans squelette rigide et recouvert d'une «peau» extensible et luminescente qui donne au robot une sensation de toucher. En plus de rendre les robots plus doux et moins intimidants, le matériau pourrait également doter les robots de sens du toucher et de la proprioception, ou de savoir où se trouve leur corps sans regarder.

Si vous fermez les yeux et touchez votre nez avec votre doigt, votre sens de la proprioception est à l'œuvre pour vous aider à garder une trace de la position de vos membres et à vous assurer de ne pas vous piquer les yeux. Pour les robots, ce même sens pourrait être jugé à travers une capacité électrique. Un champ électrique traverse la peau du robot, lequel change à mesure que la peau est étirée, roulée et aplatie. En mesurant les changements dans ce champ électrique, un robot peut juger de la pression et de la position, ce qui le rend sensible aux contacts légers et aux chocs violents.

Le champ électrique fait également briller la peau, créant des couleurs différentes selon que des éléments tels que le magnésium ou le cuivre sont présents dans le matériau.

«Cette peau pourrait permettre aux robots logiciels de se rendre plus ou moins visibles dans leur environnement, ou de se colorier pour paraître plus sympathiques ou agressifs», a déclaré Rob Shepherd, directeur du laboratoire de robotique organique chez Cornell, dit Mécanique populaire. Cela pourrait signifier que des robots logiciels changent de couleur au fur et à mesure de l'évolution de leur statut, devenant plus rouges à mesure que leurs batteries s'approchent de leur épuisement, par exemple, ou en réponse aux changements perçus dans leur environnement.

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